« Les portes du séjour des morts » : persécution et fausses doctrines dans l’Eglise primitive

 

Samedi 23 janvier prochain aura lieu le premier module de #Transmettre dédié à l’histoire de l’Eglise. Nous survolerons la période s’étendant de l’antiquité à au Moyen Âge tardif (il est encore temps de vous inscrire ici !). Comme nous l’avions fait il y a quelques semaines, nous souhaiterions attirer votre attention sur la récente traduction d’un excellent petit ouvrage, L’ABC de l’histoire de l’Eglise (Publications chrétiennes, 2020), dont voici un extrait.

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Un des textes capitaux du Nouveau Testament se trouve dans Matthieu 16.18. Jésus y déclare sans ambages qu’il bâtira son Église et que celle-ci – quel que soit son emplacement géo- graphique – subira une violente opposition, mais que malgré tout « les portes du séjour des morts ne prévaudront point contre elle ». Joseph Alexander présente l’expression « les portes du séjour des morts » comme étant « une métaphore qui illustre la mort, ou la destruction, de façon frappante […]. Le mot “portes” a été expliqué de plusieurs manières, comme signifiant l’entrée, les défenses, la force militaire et le pouvoir judiciaire. » Autrement dit, Christ promet de bâtir son Église au mépris de l’hostilité et de la puissance destructrice de la mort elle-même.

Au IIe siècle, cette opposition s’est incarnée de deux manières. La première a été une persécution ouverte ; une volonté humaine, qui camouflait sans aucun doute une intention diabolique, de détruire l’Église en en éliminant les membres. Paradoxalement, c’est entre autres par le témoignage et la mort des martyrs chrétiens que Christ a bâti son Église au fil des siècles, comme Tertullien l’a fait remarquer.

Au Ier siècle, le christianisme était, jusqu’à un certain point, protégé par le judaïsme auquel on l’assimilait. Rome to lérait en effet le judaïsme en tant que religion légale. Toutefois, à l’aube du IIe siècle, le gouffre séparant les juifs des chrétiens a paru au grand jour. Alors qu’on distinguait auparavant deux races d’hommes (juifs et païens), les chrétiens en ont constitué une troisième dès le iie siècle.

 

 

 

 

À cette époque, la loi romaine a commencé à diviniser l’empereur. Le chrétien qui refusait d’adorer César, considérant plutôt Jésus comme Seigneur suprême, se rendait ainsi coupable d’un crime capital. Hommes et femmes, garçons et filles ont été tués en raison de leur foi en Jésus. Un des martyrs les plus célèbres, un vieil homme du nom de Polycarpe, a déclaré aux autorités : « Il y a quatre-vingt-six ans que je le sers, et [Jésus] ne m’a fait aucun mal ; comment pourrais-je blasphémer mon Roi qui m’a sauvé ? » Les Romains l’ont brûlé vif.

La deuxième forme d’opposition envers l’Église a été l’apparition de fausses doctrines. Au iie siècle, le monde gréco-romain était dominé par la philosophie dualiste, selon laquelle le monde spirituel est pur et bon, tandis que le monde matériel est mau- vais en soi. Il n’a pas fallu longtemps avant que cette philosophie commence à déformer les fondements mêmes du message de l’Évangile chrétien.

Tout d’abord, si le spirituel était bon et le matériel mauvais, ce monde de matière corrompu ne pouvait avoir été créé par Dieu, qui est un Esprit éternel et bon. Selon cette doctrine, notre monde devait donc tirer son origine d’une sorte de divinité in- férieure, que les faux enseignants nommaient « le démiurge ». Ainsi a commencé l’effritement des enseignements de la Bible : le Dieu éternel n’était pas le Créateur du ciel et de la terre. Ensuite, jamais le Fils éternel de Dieu n’aurait pu se revêtir de notre nature humaine de chair et de sang pour devenir un homme. Ainsi, Jésus, loin de s’être incarné, avait simplement pris l’apparence d’un être humain. Enfin, une autre consé- quence de cette fausse doctrine était le rejet de la résurrection corporelle. En effet, pourquoi Dieu ressusciterait-il le corps, puisqu’il est matériel et donc foncièrement mauvais ? Voilà en quoi cette philosophie erronée menaçait la foi chrétienne.

La réaction de l’Église a été de produire des confessions de la foi véritable soulignant que le Dieu unique et véritable est bel et bien le Créateur de toutes choses, et qu’il est le Père de notre Seigneur Jésus-Christ. Ces documents déclarent sans équivoque que Jésus est à la fois entièrement Dieu et entière- ment homme. La deuxième personne de la Trinité avait revêtu une pleine humanité.

Le martyr Ignace d’Antioche a fait le lien entre la réaction de l’Église aux persécutions et les faux enseignements : « Si Christ n’est pas entièrement homme et s’il n’est pas réellement mort, pourquoi souffré-je pour l’Évangile et suis-je prêt à mourir pour lui ? »

En résumé, au iie siècle, les martyrs chrétiens ont confirmé la vérité de l’Évangile, et l’on a commencé à produire les symboles œcuméniques.

 

 

 

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Guillaume Bourin est pasteur, professeur de théologie, et directeur des formations #Transmettre. Il est titulaire de deux masters en théologie (M.Div., Th.M., Southwestern Baptist Theological Seminary) et il vient de défendre avec succès sa thèse de doctorat en Ancien Testament (University of Aberdeen). Il est l'auteur du livre Je répandrai sur vous une eau pure : perspectives bibliques sur la régénération baptismale (2018, Éditions Impact Academia) et a contribué à plusieurs ouvrages collectifs. Guillaume est marié à Elodie. Ensemble, ils sont les heureux parents de Jules.